Découvrir White Sands et ses dunes de sable blanc

par | Mis à jour le 13/11/2020 | Publié le 30/08/2020

White Sands Nouveau Mexique

White Sands! Quel bonheur de voir un tel paysage pour la première fois. Du sable blanc, des dunes à perte de vue, un paysage sublime. Lors de ma visite, ce parc n’était même pas encore un parc national mais un monument national. Il faisait donc déjà l’objet d’une protection mais c’est en décembre 2019 qu’il est devenu un parc national, ce qui fait de lui le dernier parc a avoir été créé.

Dans cet article, je te guide à travers White Sands et te propose mon aide pour organiser ton road-trip. Contrairement à d’autres parcs, celui-ci est plutôt petit et ne semble pas nécessiter beaucoup d’organisation. Malgré tout, un minimum d’informations te seront toujours utiles pour le visiter – randonnées à faire, temps de visite, camping, etc. – et ce sont donc ces renseignements que je t’apporte dans cet article.

I. Un site spectaculaire

Le parc national White Sands est situé au Sud du Nouveau-Mexique, sur le bassin de Tularosa, à 1h30 de voiture d’El Paso, ville du Texas à la frontière entre le Mexique et les États-Unis. D’une superficie de 715 km², c’est le plus grand désert de gypse – une roche blanche – du monde. Il s’agit donc d’un paysage hors norme.

Malgré de fortes contraintes climatiques, la faune et la flore réussit à survivre. On trouve notamment la plante yucca et des animaux comme des lapins, renards, coyottes qui sortent à la tombée de la nuit et des oiseaux, lézards et scarabées qui sont, eux, visibles en journée.

II. Informations pratiques

  • L’entrée du parc : l’entrée est située au bord de l’Highway US-70 juste à côté du White Sands Visitor Center. Sur le GPS, tu peux chercher « White Sands Historic District » et tu seras guidé(e) jusqu’à l’entrée.
  • Essence : il n’y a pas de station service dans le parc. La station la plus proche est située à 20 km donc il est préférable de faire le plein avant de se rendre au parc.
  • Frais à l’entrée : 25 dollars pour un véhicule de 4 personnes, valable 7 jours consécutifs. 15 dollars pour une personne. Le pass parc national est accepté.
  • Durée de visite : une demi-journée.
  • Horaires d’ouverture : le parc est ouvert toute l’année sauf le 25 décembre. Les horaires varient en fonction des saisons : pour faire simple, le parc ouvre toujours à 7h00 et ferme à la nuit tombée. Le visitor center ouvre à 9h00 et ferme à 18h00 l’été, 17h00 l’hiver.

Mon expérience : quand je suis allée à White Sands à la fin mars, nous avons pu rentrer dans le parc à 6h00 du matin. Il n’y avait pas de barrière à l’entrée et personne pour nous demander de payer…

III. Quand visiter White Sands ?

Météo White Sands

1. En quelle saison ?

L’été est chaud et plus pluvieux même si le nombre moyen de jours de pluie est raisonnable. L’hiver peut être doux comme beaucoup plus froid, avec des températures négatives et de la neige. Le vent est plus fort de février à avril ce qui est un point à prendre en compte lorsqu’on visite un parc de sable…

J’ai visité White Sands fin mars et j’ai trouvé que c’était une bonne période. Assez froid le matin tôt mais les rayons du soleil viennent rapidement te réchauffer. Je n’ai pas de souvenir que le vent ait été un problème.

En visitant White Sands l’été, il te faudra prendre beaucoup d’eau et de la crème solaire, surtout si tu prévois de faire des randonnées.

2. À quel moment de la journée ?

Selon moi, les deux meilleurs moments pour voir des dunes c’est au lever et au coucher du soleil, peu importe quelles dunes. La luminosité à ces moments-là met en valeur la forme des dunes et la couleur du sable. De plus, si tu visites le parc en été, tu échapperas aux grandes chaleurs du milieu de journée. Sans compter qu’il y aura moins de personnes dans le parc en début et en fin de journée.

Lever de soleil White Sands

IV. Les randonnées et activités à White Sands

  • Dunes Drive

C’est la route de 13 km qui traverse le parc. Le trajet aller-retour sur cette route prend environ 45 minutes sans compter les éventuels arrêts que tu voudras faire pour découvrir les dunes. En hiver et lorsqu’il pleut, la route peut glisser donc il est recommandé de rouler très doucement.

  • Alkali Flat trail

C’est la randonnée la plus connue du parc mais également la plus longue : 8 km. Il faut en moyenne 3 heures pour marcher l’aller et le retour et le niveau de difficulté est noté « élevé ». Pour ne pas se perdre, il faut suivre les piquets rouges avec un losange noir. 

Durant cette randonnée, tu marcheras sur des dunes de sable blanc avec une vue magnifique tout le long de la marche. Tu te sentiras quasiment seul(e) au monde puisque de par la longueur du trail, peu de gens s’y aventurent.

N’oublie pas de prendre de l’eau! Il n’y a pas du tout d’ombre. Si tu ne vois pas le prochain piquet par manque de visibilité, il est conseillé de rebrousser chemin pour éviter de se perdre.

White Sands Dunes
  • Backcountry Camping Trail

C’est une alternative plus courte au Alkali Flat Trail puisque sa distance est de 3,5 km aller-retour. Tout comme Alkali, il permet de découvrir le coeur des dunes. Tu pars alors pour environ 1h30 de randonnée en suivant les piquets orange avec un pique noir. La difficulté est modérée.

  • Dune Life Nature Trail

Cette randonnée est une boucle de 1,6 km – perso, j’aime bien les boucles, on ne fait pas l’aller et le retour sur la même « route ». La difficulté est modérée et il faut compter environ 1h de marche. Les piquets à suivre sont bleus avec un trèfle noir. Le trail suit le bord des dunes et tu y trouves davantage de végétation que dans le coeur des dunes. Le long de cette randonnée, tu peux apercevoir des traces d’animaux qui vivent dans le parc mais qui sortent durant la nuit.

  • Playa Trail

Randonnée facile de 800 mètres qui te prendra environ 30 minutes. Il faut suivre les piquets verts avec un coeur noir. En fonction des saisons, la playa peut être remplie d’eau, asséchée, de couleur marron ou blanche.

  • Interdune Boardwalk

Ce chemin est accessible aux personnes en fauteuil roulant. Sa distance est de 650 mètres et il faut 20 minutes pour faire l’aller-retour. Il permet d’avoir la vue sur les dunes tout en ne marchant pas sur le sable.

  • Full Moon Hike

Il s’agit d’une activité proposée par des rangers du parc. Faire une randonnée sur les dunes durant le soir de la pleine lune… ça fait rêver non ? C’est possible une fois par mois d’avril à octobre. Pour cette activité, il faut un ticket qu’il est possible de réserver sur recreation.gov. Ça coûte 8 dollars en plus des frais d’entrée dans le parc et l’activité dure 1h30. Plus d’informations sur nps.gov.

Coucher de soleil White Sands

V. Est-il possible de faire du camping à White Sands ?

Oui, c’est possible ! Mais ça sera du camping sauvage ou backcountry camping comme ils disent. En gros, il n’y a pas de « campings » à proprement parler mais 10 sites sur lesquels il est possible de camper. Les réservations ne sont pas possible à l’avance. À l’arrivée au parc, il faudra obtenir un permis et payer 3 dollars par personne. Les permis sont données de 7h00 à 17h00 et fonctionnent sur le principale du « premier arrivé, premier servi ».

Quelques mots pour terminer sur White Sands

Visiter White Sands est une superbe expérience lorsqu’on a la chance de voyager dans l’État du Nouveau-Mexique ou à côté. C’est lors d’un road-trip au Texas puis au Nouveau-Mexique que j’ai pu découvrir ce parc. Nous arrivions d’Austin et c’est après 10h00 de route – dont une partie de nuit – à parcourir l’Ouest du Texas et en longeant la frontière avec le Mexique que nous sommes arrivés devant l’entrée du parc vers 5h00 du matin. Après un petit repos d’une heure dans la voiture, nous avons essayé et réussi à rentrer dans le parc avant son ouverture. Malgré la fatigue, ce fut une expérience magique. Autant de sable, aussi loin de l’océan. C’était la première fois que je voyais ça. Sans parler de cette blancheur. Je me rappelle d’un lever du soleil assez timide, mais des rayons faisant leur possible pour percer les nuages puis d’une sensation agréable de chaleur contre mon visage. Nous sommes restés environ 3 heures puis nous avons repris la route vers d’autres aventures et notamment vers Albuquerque, le QG de la série Breaking Bad ! Comme quoi, le Nouveau-Mexique a beaucoup de choses à offrir 😉

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